Premio Nobel de Medicina 2017 para los descubridores del "reloj" interno biológico

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Tres científicos retirados alcanzaron el premio Nobel de Medicina en el año 2017 por aislar en 1984 el gen que regula el reloj interno biológico de los seres vivos. Los nombres de estos tres científicos estadounidenses son: Jeffrey C. Hall, Michael Rosbach y Michael W. Young; los cuales trabajaban entonces en las universidades de Brandeis y Rockefeller. Sus investigaciones consistieron en continuar el trabajo de otros dos investigadores del Instituto de Tecnología de California, quienes en 1971 provocaron mutaciones en el genoma de las moscas del vinagre que producían alteraciones en su ritmo biológico.

Los galardonados por el premio Nobel siguieron estudiando a esta especie de mosca hasta que lograron aislar el gen que controla el ritmo biológico y descubrir que cada célula del organismo dispone de mecanismos genéticos para controlar los ritmos biológicos y que, por tanto, cuentan con un "reloj" interno. Curiosamente, este reloj interno, llamado ritmo circadiano se ha adaptado al tiempo que tarda la Tierra en girar sobre misma, es decir, 24 horas.

Este reloj interno está presente desde los primeros tiempos en los que hubo vida en el planeta, por lo que, todos los seres vivos, incluidos los unicelulares, disponen de este mecanismo. En los seres humanos, el ritmo circadiano controla y regula funciones críticas, como la liberación de hormonas, el ritmo sueño-vigilia, la temperatura corporal, la presión arterial, el metabolismo, el tiempo de respuesta y el comportamiento alimentario. Todos estos parámetros están muy relacionados con el sueño y con la salud mental. El insomnio, la depresión y el trastorno bipolar, por poner algunos ejemplos, están muy relacionados con el correcto funcionamiento de los ritmos circadianos y con la neurohormona Melatonina. La Melatonina se emplea para tratar el insomnio -especialmente a partir de los 55 años-, para el jetlag y algunas moléculas agonistas de la Melatonina se han empleado como antidepresivos.